Thursday, September 06, 2007

人獸混合胚胎 英國放行

英國「人類授孕與胚胎學管理局」(HEFA)5日做出重大決策,開放科學家將人類的體細胞與動物的卵子結合為「細胞質混合胚胎」(cytoplasmic hybrid embryo),再從其中擷取胚胎幹細胞,用於研究帕金森氏症、老年失智症、運動神經元疾病等人類痼疾的治療方法,但實驗計畫須通過專案審查。

劍橋大學國王學院幹細胞生物學實驗室與紐卡索大學東北英格蘭幹細胞研究中心,早在去年就提出實驗計畫,但是一直好事多磨,現在總算可以進入委員會專案審查階段,結果預計在11月出爐。胚胎幹細胞研究長期受限於人類卵子數量嚴重不足,而且品質不夠穩定,科學家寄望無限量供應的動物卵子,能夠徹底解決這個問題。

細胞質混合胚胎看似駭人聽聞,但這類胚胎是運用生物複製的「細胞核轉殖技術」,先將動物(牛或兔子)卵子的細胞核移除,因此胚胎基因有99.9%屬於人類,只有0.1%的「粒線體基因」來自動物。而且胚胎培養到第六天並擷取幹細胞之後就會摧毀,絕不會植入母體子宮內著床,更不可能發育成所謂的「半人半獸」怪物。

儘管如此,衛道人士還是憂心忡忡,深恐科學家下一步就會利用類似的醫療性複製(therapeutic cloning)技術,幫助有心父母依特定條件訂做「基因改造寶寶」,因此他們從一開始就堅決反對,英國政府原本也受到影響,一度有意立法禁絕細胞質混合胚胎。

後來英國科學界驚覺事態嚴重,全力展開公民教育和輿論攻勢,向民眾說明計畫的科學內涵,以及新作法對於疾病治療研究的重要性,企圖扭轉民意頹勢,避免政府不當立法阻礙科學發展。

人類授孕與胚胎學管理局日前展開公民諮詢,結果在兩千多名受訪者之中,有61%能夠接受以醫療研究為宗旨的細胞質混合胚胎,顯見科學家打贏一場重要戰役。

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